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¿Qué tipo de protección respiratoria necesitan para trabajar con metal?

Los soldadores y otros trabajadores de la industria están expuestos a gases y partículas que pueden ser dañinas para su salud al momento de soldar, pulir o trabajar con el metal. El efecto que puede tener en los pulmones es muy severo, por lo que deben tomar medidas para evitar que estas partículas, polvos y gases representen un riesgo. Para ello, es necesario contar con la protección respiratoria adecuada.

Riesgos de trabajar con metales

Cuando se trabaja con metal se suele pensar que los riesgos para la salud son menores, en comparación con los trabajos con químicos, limpieza u otras industrias. No obstante, cuando se pule, suelda o corta el metal puede expulsar gases y/o partículas que se alojan en el sistema respiratorio. A mediano y largo plazo, según el nivel de exposición, los daños a la salud pueden ser muy severos.

Riesgos de respirar polvos metálicos y partículas de trituración

Dependiendo del trabajo, el pulido y desbarbado puede producir polvo de metal, compuesto, caucho o fibra de vidrio en el aire que es realmente peligroso para respirar. Estos polvos pueden causar una variedad de efectos en la salud, principalmente relacionados con los pulmones. Una de las afecciones más comunes se conoce como neumoconiosis, que provoca la acumulación de tejido cicatricial en el revestimiento de los pulmones y produce problemas pulmonares crónicos graves, posiblemente incluso cáncer.

Pero los pulmones no son los únicos órganos que necesita proteger. Algunas partículas pueden disolverse en el torrente sanguíneo y viajar a través del cuerpo a otros órganos. Esto puede causar problemas graves en el hígado, los riñones e incluso el cerebro.

Efectos sobre la salud de los humos de soldadura

El humo generado por la soldadura puede contener metales dañinos, como cromo y cadmio. Los efectos sobre la salud de respirar estos vapores, sin usar un respirador, pueden incluir irritación del sistema respiratorio, dolor de garganta y sequedad de garganta, dolor en el pecho y dificultad para respirar. A largo plazo, se puede generar una intoxicación por metales pesados que se acumulan en la sangre, hígado u otros órganos, generando efectos crónicos, como daño renal y enfisema.

Protección respiratoria para trabajar con metal

De manera general, el equipo de protección respiratorio para trabajar con metal se divide en dos categorías:

  1. Mascarilla contra polvo. Suele ofrecer una protección media a baja contra las partículas más grandes, pero debido a que no ofrecen un sello fácil hermético, no pueden proteger completamente contra partículas más finas o productos químicos en el taller.
  2. Respirador con filtro antigases y partículas. En caso de que trabaje con metales que pueden expulsar gases y partículas pequeñas, lo mejor es contar con un respirador completo, que ofrece un sello hermético y cuenta con un filtro especialmente diseñado para detener los productos derivados del trabajo con metales.

¿Qué tipo de respirador deben usar?

Lo mínimo recomendable es utilizar un respirador de media cara con un filtro especial que cumpla con los estándares de protección de sus industrias. Para que un respirador sea efectivo como equipo de seguridad personal EPP debe generar una presión negativa eficaz, esto se logra sí:

  • Los filtros deben estar correctamente colocados en la mascarilla y en buenas condiciones.
  • El usuario debe estar bien afeitado para lograr un sellado facial adecuado.
  • La máscara debe ajustarse a la cara del usuario.

Cada vez que se coloca el respirador, el usuario debe realizar una verificación de ajuste del respirador.

En la actualidad, los principales filtros siguen estándares de seguridad internacional y nacionales. En México deben cumplir lo establecido en la Norma Oficial Mexicana, donde se indica que, además de contar con respirador, el espacio debe cumplir con las siguientes normas de seguridad:

  • Ventilación limitada: filtración de partículas y gas mediante un respirador de aire motorizado con un filtro de partículas de alta eficiencia y un filtro de gas instalados.
  • Espacio restringido: siempre se recomienda el suministro de aire cuando se trabaja en un espacio restringido. Los respiradores con suministro de aire y motorizados nunca deben usarse en atmósferas inmediatamente peligrosas para la vida o la salud.

Tipos de respiradores

Hay diferentes tipos de respiradores entre los que pueden seleccionar y se dividen en APR y ASR.

Respiradores purificadores de aire (APR)

Es un equipo de protección respiratoria con un filtro, cartucho o recipiente purificador de aire que elimina contaminantes específicos del aire al pasar el aire ambiental a través del elemento purificador de aire.

Los tipos principales son:

  • Respirador de partículas desechable purificador de aire
  • Respirador de media máscara purificador de aire
  • Mascarilla respiradora purificador de aire para rostro completo
  • Máscara de gas

Respirador de suministro de atmósfera (ASR)

Suministra al usuario del respirador aire respirable de una fuente independiente de la atmósfera ambiental.

Hay dos tipos de respiradores ASR:

  • Respirador con suministro de aire (SAR). Suministra atmósfera para el cual la fuente de aire respirable no está diseñada para ser transportada por el usuario.
  • Aparato de respiración autónomo (SCBA). Suministra atmósfera para el cual la fuente de aire respirable está diseñada para ser transportada por el usuario.

Cuatro preguntas utilizadas para determinar la selección de respiradores

Al momento de seleccionar el tipo de respirador adecuado, es importante tener en cuenta diferentes factores, para ello, se recomienda realizarse las siguientes preguntas:

  • ¿Qué tipo de contaminante está presente?
  • ¿Cuál es la forma del contaminante?
  • ¿Qué tan tóxico es el contaminante?
  • ¿Cuál es la concentración del contaminante?

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